Should streamed films be banned from festivals?

Lewis Frain looks at the status of Netflix-exclusive films after the Cannes film festival banned them from competition.

Photo: Wikimedia Commons

Acclaimed  director  Steven  Spielberg  and  legendary  actress  Dame  Helen  Mirren  recently  came  out  against  Netflix-only  films  saying  they  were  dangerous  to  cinema.  This  comes  after  the  Cannes  Film  Festival  decided  to  reject  any  films  from  streaming  services.  Previously,  so  long  as  they  had  a  couple  of  screenings  these  films  could  qualify  for  Cannes,  but  the  new  rules  require  a  full  cinema  release.  This  has  revived  the  argument  as  to  how  the  film  industry  should  deal  with  the  new  streaming  market  and  whether  these  films  should  be  considered  valid  for  recognition  at  all.

The  main  fear  from  these  major  figures  is  that  an  increased  amount  of  streaming-only  films  would  be  hugely  damaging  to  cinemas.  If  all  movie  fans  can  get  the  best  films  in  the  comfort  of  their  home,  and  crucially  as  part  of  their  monthly  subscription,  then  there  is  little  motivation  to  go  outside  the  house  and  break  the  bank  to  see  the  latest  movie.

Cinema  has  faced  similar  problems  before  with  many  seeing  the  advent  of  home  video  and  DVDs  as  signalling  the  decline  of  movie  theatres  and  whilst  there  was  long  period  of  reduced  attendance  and  closures,  cinemas  have  largely  stabilised  and  remain  a  popular  activity.  The threat from streaming is a different one however. Whereas  previously most films would have had a cinema run before their home release, there is  now  an  increasing  number  of  films  premiering  on  Netflix  or  Amazon.  The  buzz  surrounding  the  surprise  release  of  The  Cloverfield  Paradox  this  year  is  evidence  of  how  the  streaming  giant’s  immediate  customer  base  gives  them  a  unique  advantage.  This  challenge  has  already  been  seen  to  greater  effect  in  the  world  of  television.

It  is  fair  to  say  that  streaming  has  totally  changed  how  we  watch  television.  It  is  far  easier  to  use,  far  cheaper,  and  far  more  convenient  to  watch  what  we  like  at  a  time  of  our  choosing.  Streaming  has  been  great  for  the  consumer  but  has  offered  a  difficult  challenge  to  the  traditional  TV  and  film  industries.

Binge-watching  has  now  become  arguably  the  main  way  people  digest  programmes,  certainly  for  young  people.  This  has  resulted  in  a  wide  drop  in  viewing  figures  for  the  initial  broadcast  of  TV  series.  Major  networks  have  tried  to  combat  this  by  offering  their  own  streaming  services  or  by  releasing  their  series  in  full  after  the  finale  is  broadcast.

Despite  these  efforts,  streaming  from  Netflix  and  Amazon  is  the  king  when  it  comes  to  popular  interest  and  major  new  series.  Stranger  Things,  House  of  Cards,  Orange  is  the  New  Black,  13  Reasons  Why,  Daredevil  and  Narcos  are  just  a  fraction  of  Netflix’s  original  output  in the last  few  years;  could  you  name  a  network  with  that  many  high-profile  shows  all  broadcasting  at  once?  There  is  big  money  involved  as  well  with  Netflix’s  The  Crown  reported  as  being  the  most  expensive  TV  series  of  all  time  and  its  due  to  lose  that  title  to  Amazon’s  upcoming  Lord  of  the  Rings  series.

It  is  due  to  the  sheer  size  and  international  outreach  of  the  two  main  streaming  companies  that  they  can  provide  a  product  that  the  traditional  networks  can’t  contend  with.  Whilst  the  increased  number  of  high-quality  shows  on  offer  is  great  for  the  consumer,  I  can’t  help  but  lament  the  decline  in  the  traditional  way  of  watching  TV.  The  week-long  wait  between  episodes,  filled  with  discussions  and  theorising  about  what  could  happen  next  is  one  of  the  best  things  about  following  a  series.

Bingeing  satisfies  the  immediate  fix  you  need  but  waiting  a  full  year  to  watch  the  premiere  episode  of  a  season  makes  the  anticipation  greater  and  the  reward  (hopefully)  sweeter.  The  traditional  method  can  also  foster  a  feeling  of  event  television. This  hasn’t  totally  been  lost,  Game  of  Thrones  and  The  Walking  Dead  are  probably  the  biggest  TV  shows  in  the  world  and  they  maintain  a  traditional  broadcast.

In  Britain  also,  popular  series  like  Peaky  BlindersBroadchurch  and  the  acclaimed  War  and  Peace  adaptation  have  captured  national  attention  without  the  need  to  release  all  episodes  at  once.  Streaming  has  certainly  revolutionised  TV  but  it  hasn’t  killed  it  off  like  some  said  it  would.

The  romantic  attachment  to  tradition  appears  to  be  the  main  motivation  of  those  in  the  film  industry  trying  to  resist  the  rise  of  streaming.  Going  to  the  cinema  is  still  a  great  experience  –  the  smell  of  popcorn,  the  large  screen,  and  being  part  of  an  audience  is  what  makes  a  cinema  great  and  it’s  what  films  were  made  for.  Losing  or  even  diluting  that  experience  would  be  a  great  shame.

The  cinema  here  in  St  Andrews  is  a  gem  of  an  independent  theatre  and  much  of  its  business  relies  on  the  students  here  turning  up  for  the  latest  films  every  week.  Not  just  selling-out  the  full  theatre  for  50  Shades  on  Valentine’s  Day  (not  that  I  endorse  that)  or  for  the  next  Star  Wars  (I  definitely  do  endorse  that),  these  things  couldn’t  happen  if  streaming  takes  over  fi  lm  and  cinemas  begin  to  close  down.

It’s  not  a  question  about  the  quality  of  films  being  made.  As  much  as  Bright  and  The  Ridiculous  6  were  god-awful,  films  like  Beasts  of  No  NationMudbound  and  the  recently-released  Annihilation  have  been  ground-breaking.  Also,  due  to  the  streaming  giants  not  relying  on  selling  tickets,  it  puts  less  pressure  on  creators  to  make  something  that’s  guaranteed  to  make  money.

This  provides  a  much  larger  degree  of  artistic  freedom  which  can  once  again  benefit  the  consumer  by  having  different  kinds  of  films  available  that  may  not  have  been  backed  by  traditional  film  studios.  Spielberg  didn’t  say  he  had  a  problem  with  the  quality  of  the  product  he  more  believed  that  they  should  be  classed  as  TV  films.  To  him  getting  people  to  come  to  the  cinema  and  watch  your  film  is  a  major  aspect  of  the  movie  making  experience.

Is  banning  streamed  films  from  film  festivals  or  excluding  them  from  awards  ceremonies  the  right  way  to  preserve  the  traditional  cinema  experience?  I  think  that  depends  on  your  own  perspective.  For  me,  if  a  film  is  deserving  of  recognition  it  should  get  it  regardless  of  how  it  was  released  and  film  festivals  should  showcase  the  full  variety  of  films.

In  terms  of  cinema  being  in  danger,  I  think  ticket  prices  are  probably  a  larger  concern.  The  age  of  streaming  has  forced  many  industries  to  adapt  but  evidence  shows  that  it  isn’t  all  destructive.  Books  and  bookshops  have  survived,  television  lives  on.

Cinemas  have  to  adapt  but  I  don’t  think  streaming  spells  the  end  for  them.  The  unique  experience  of  going  to  the  cinema  for  a  fi  lm  is  something  Netflix,  as  much  as  they  may  try,  will  never  be  able  to  match.


Please enter your comment!
Please enter your name here

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.